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寻找对其他活性物质具有新效应的化合物之旅!

2018-06-06 16:22外星探索
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我们将在海上航行12天,相关研究工作将持续进行:马尔比奥团队被分为两组,轮流6个小时的轮班,通过刮探洋底、拖网捕捞以及探索采集海岸等方式收集样本。船上的一些科学家专注于寻找具有抗菌特性的化合物;其他人则负责测量叶绿素和收集微藻的工作。我们其中有四人从没有上过海默汉森号,但其他科学家已经习惯了在船和大海上的生活,并且已经适应了这种环境。无论并且与两人的心血结晶相适应。无论这些科学家自己的专业水平或经验如何,都需要对长时间的枯燥和等待具备一定的容忍态度。

一天晚上,我坐在船上的仪器室里,此次科研工作的领导人、蓄着胡须的汉斯·克里斯蒂安·埃勒特森(Hans Christian Eilertsen)承认生物勘探的难度很大。 “这就像大海捞针一样,”他笑着说。

对于埃勒特森和他的同事来说,这种赌博是难以抗拒的。想象一下,和你拇指甲大小的海星,它那粗短的触角像婴儿一样蜷曲着伸向天空。在这些小生命的体内,在粉红色的皮肤下面,是无数DNA和酶的所在地,数百万年的信息就储存在北冰洋15000英尺深的海底。对于人类来说,这些微观信息或许毫无意义,但也许能够挽救生命。而唯一的方法就是准确找到合适的海星。

数千年来,大自然为人类提供药物。诞生于公元前1550年的《埃伯斯纸莎草书》(Ebers Papyrus)就记载了治疗各种疾病的近700种药用植物,矿物和其他天然产品。至少其中的一些古老处方是有效的,被推荐用于伤口抗感染的蜂蜜确实有抗生素的特性;可用于止治疗疼痛的香菜是一种温和的止疼剂。翻翻你的药柜,其中至少有一种植物性药物:阿司匹林最初从白柳树的树皮和叶子中提取的;常见的抗癌药紫杉酮来自于太平洋紫杉。而青霉素的问世仅仅一个世纪有余,是从霉菌中提取出来的。

我们今天服用的药物中,有60%是从天然产品提取而来的,其中大部分产品都来自于陆地。目前与数百种陆地药物相比,在美国食品药监局批准的临床用药中,只有药物来自海洋。虽然科学家已经从海洋生物中分离出了3万多种独特的有机化合物,但他们认为还有成千上万种有机化合物尚未被发现。

但是,抵达海洋底部并不比在哥斯达黎加跋涉进入雨林轻松,相反需要更多的人力和技术。直至20世纪50年代随着潜水技术的出现,人类才得以水下持续工作。虽然研究人员在最初的产品测试中可能只需要50克海绵,但任何商业产品都需要耗费更多的原材料,因此需要更多的时间,风险和成本。

马尔比奥实验室是几个国际实验室组织中的一员,其经常把自己的财力物力用在公海。最近马尔比奥实验室加入了由24个不同合作伙伴组成、由欧盟资助的国际项目PharmaSea,该合作组织致力于在温暖和寒冷的海洋中进行生物勘探。

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